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Le cancer

Le mot cancer est un terme générique désignant une tumeur maligne, mais il existe en fait plus d’une centaine de types de cancers, selon la cellule initiale dont ils sont issus. Leur évolution et leur gravité varient d’un type de cancer à l’autre. Les types de cancer les plus fréquents semblent varier avec l’âge, le sexe, l’ethnie et la situation géographique du malade. Pour un même organe, les cellules cancéreuses sont souvent très différentes selon qu’il s’agit d’un enfant ou d’un adulte.

Si l’on commence à peine à connaître le mécanisme qui induit la cancérisation des cellules, on sait en revanche que ces propriétés nouvelles qui font de la cellule cancéreuse un ennemi à ce point redoutable (prolifération infinie, immortalité, capacité à se déplacer, résistance et dominance vis-à-vis des autres cellules) sont toujours liées à des altérations du génome cellulaire. Elles peuvent être soit héréditaires (5 % environ) ou, beaucoup plus souvent, acquises au cours de la vie du fait de facteurs liés à l’environnement (radiation, infection…), à nos modes de vie (tabac, alcool, alimentation, reproduction…) ou à nos hormones.

Le cancer

Tabac, alcool, pollution industrielle, radiations atomiques, exposition excessive aux UV favorisent les mutations ou d’autres formes d’altérations de l’ADN, support de patrimoine génétique à l’origine de la cancérisation des cellules.

De même, certains virus, qui se transmettent par voie sanguine ou sexuelle, sont mis en cause : le papillomavirus dans les cancers du col de l’utérus, les virus des hépatites B, C et D dans les cancers hépatiques, le HIV dans le sarcome de Kaposi. Ces virus n’agissent pas de leur fait, mais en association avec d’autres facteurs. Les hommes et les femmes ne sont pas touchés par les mêmes pathologies. Chez l’homme, les cancers les plus fréquents sont ceux du poumon, des voies aérodigestives supérieures (bouche, pharynx, larynx), du côlon, du rectum, de la prostate, de l’estomac, de la vessie et de l’œsophage. Chez la femme, il s’agit des cancers du sein, du côlon, du rectum, de l’utérus, de l’estomac et de l’ovaire.

Le cancer est donc une maladie génétique (l’ADN est détérioré), mais très rarement héréditaire. Cependant, il existe des prédispositions familiales à certains cancers, notamment du sein et du côlon. Il n’est jamais contagieux en soi.

Pour limiter le risque de cancer et mieux le guérir, il faut éviter les facteurs favorisants et participer activement aux programmes de dépistage précoce.